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¿Qué es la varicela?

Es una enfermedad viral que se contagia muy fácilmente de una persona a otra. La mayoría de los niños suelen contraer la varicela de otra persona infectada.  Pero en el año 1995, salió una vacuna que puede prevenirla. La mayoría de las personas que han tenido varicela no vuelven a tenerla. Es porque se vuelven inmunes al virus. Pero el virus permanece en el cuerpo y puede presentarse más adelante como culebrilla (herpes zóster). La culebrilla causa una erupción (sarpullido) dolorosa en la piel. Hay una vacuna disponible que puede prevenirla.

¿Cuáles son las causas de la varicela?

Es causada por el virus de la varicela-zóster. Puede contagiarse fácilmente a las personas que no han tenido varicela y que no están vacunadas. El virus se propaga cuando sucede lo siguiente:

  • Inhala el virus que está en el aire. Esto puede suceder cuando alguien con varicela o culebrilla estornuda o tose cerca de usted.

  • Contrae el virus en las manos. Esto puede suceder si toca las ampollas de alguien que tiene varicela o culebrilla.

Alguien con varicela es contagioso, incluso antes de que los síntomas aparezcan. En parte, esta es la razón por la que la varicela se contagia con tanta facilidad.

¿Cuáles son los síntomas de la varicela?

Suele ser una enfermedad leve, especialmente en los niños pequeños, pero puede ser seria y llegar a causar una enfermedad grave e incluso la muerte. Esto ocurre particularmente en los adultos mayores, así como en adultos con el sistema inmunitario debilitado.

La varicela suele comenzar con síntomas similares a los de la gripe. Estos pueden incluir los siguientes:

  • Fiebre

  • Dolor de cabeza

  • Dolor de garganta

  • Cansancio o malestar general

  • Falta de apetito

Uno o dos días después, aparecen manchas rojas en su cuerpo. Ese sarpullido suele picar. Las manchas rojas se convierten en pequeñas ampollas. Luego, se cubren de costras y, después, desaparecen. También puede tener ampollas en la boca o la garganta. Una erupción de varicela suele desaparecer durante las dos semanas siguientes.

¿Cómo se trata la varicela?

El tratamiento para la mayoría de los niños con varicela se centra en aliviar los síntomas. Estos tratamientos pueden incluir lo siguiente:

  • Calmantes de venta libre,como el paracetamol. Pueden ayudar con el dolor leve, en especial si tiene ampollas dentro de la boca. No le dé aspirina (ni medicamentos que contengan aspirina) a un menor de 19 años, a menos que se lo indique el proveedor. Tomar aspirina puede hacer que el niño corra riesgo de padecer síndrome de Reye. Este es un trastorno poco frecuente, pero muy grave que normalmente afecta el cerebro y el hígado.

  • Medicamentos antihistamínicos de venta libre,como la difenhidramina o la loratadina. Estos pueden ayudar a aliviar la picazón.

  • Tratamientos de la piel para aliviar la picazón, como loción de calamina y baños con harina de avena.

En la mayoría de los casos, el proveedor de atención médica no le dará a un niño medicamentos antivirales ni antibióticos para tratar la varicela. Estos medicamentos no acortan la enfermedad ni alivian los síntomas.

Siga todas las instrucciones para tomar los medicamentos, en especial, cuando se los dé a un niño. Llame al proveedor de atención médica si tiene alguna pregunta sobre cómo usar los medicamentos de manera segura.

Tener el virus de la varicela es un riesgo en los siguientes casos:

  • Embarazadas

  • Bebés

  • Niños mayores de 12 años

  • Adultos

  • Personas que tienen un sistema inmunitario débil

  • Personas con determinadas enfermedades pulmonares o de la piel a largo plazo (crónicas)

Para esas personas, el tratamiento busca ayudar a que el cuerpo combata el virus. En estos casos es probable que incluya medicamentos antivirales, ya sean por boca o por vía intravenosa (en una vena). Esto puede ayudar a acortar la duración de la enfermedad o reducir su gravedad, especialmente si usa este medicamento al principio de la enfermedad.   

¿Cómo puedo prevenir la varicela?

La mejor manera de evitar que la varicela se contagie es asegurarse de que usted y su familia estén inmunizados contra esta enfermedad.

  • Hable con su proveedor de atención médica sobre aplicarse la vacuna si no tuvo varicela de niño o si no se aplicó nunca la vacuna.

  • Asegúrese de que sus hijos reciban todas sus vacunas según lo indica el cronograma.

  • Pídale a su proveedor de atención médica que le aplique la vacuna contra la varicela si ha estado expuesto al virus y no tuvo la infección anteriormente o no se ha vacunado contra esta enfermedad. Esto puede evitar la enfermedad o reducir su gravedad.

¿Cuáles son las posibles complicaciones de la varicela?

Las complicaciones de la varicela incluyen las siguientes:

  • Infección en la piel. Esto puede suceder si al rascarse ingresan bacterias en las ampollas.

  • Inflamación del cerebro o de la médula espinal. Esto puede ocasionar un fuerte dolor de cabeza, inestabilidad en los movimientos o mucha somnolencia.

  • Infección de los pulmones (neumonía). Esto causa tos, dificultad para respirar o dolor en el pecho.

Cuándo debe llamar a su proveedor de atención médica

Llame a su proveedor de atención médica de inmediato si nota algo de lo siguiente:

  • Fiebre de 100.4 °F (38 °C) o superior, o según le indique su proveedor.

  • Cualquiera de las complicaciones mencionadas arribas.

  • No puede comer o beber a causa de ampollas que le causan mucho dolor, o no logra retener líquidos en el estómago.

  • No mejora después de entre cinco y siete días.

Revisor médico: Marianne Fraser MSN RN
Revisor médico: Raymond Kent Turley BSN MSN RN
Última revisión: 6/1/2019
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